Чтобы понять истоки проблемы, которую пытается решить ZombieChain и другие проекты, нужно минимально разобраться в механизме Ethereum, а также в его первоначальной идее. По мере того как биткоин начал набирать популярность, разработчики начали экспериментировать с альткоинами. Одни из наиболее успешных — лайткоин и риппл — появились уже в 2011 и 2012 годах соответственно. В конце 2013 года Виталик Бутерин описал единый блокчейн, который может перепрограммироваться, выполнять вычисления произвольной сложности и служить основой для децентрализованных приложений, или Dapps (к которым, согласно описанию, относятся и криптовалюты). Концепция Dapps была представлена в феврале 2015 года — незадолго до запуска основной сети Ethereum.

За свойство «перепрограммируемости» в Ethereum отвечают смарт-контракты, которые можно индивидуально запрограммировать, то есть написать определенный алгоритм для выполнения нужной операции. А вычисления в сети Ethereum выполняет «децентрализованный компьютер» Ethereum Virtual Machine (EVM). «Топливом» для сети, то есть платой за производимые вычисления, является сам эфир. В этом и было его первоначальное предназначение, тогда как единицей расчета, наподобие биткоина, он стал позднее. При этом эфир сохранил функцию «внутренних» расчетов в форме газа: платеж за вычисления исчисляется в газе, а газ выплачивается в эфире. Таким образом, каждая операция в сети — создание и выполнение смарт-контракта, равно как и перевод эфира другому пользователю, — стоит определенное количество газа (в зависимости от того, сколько операций контракт должен выполнить в ходе работы).

Сегодня на блокчейне Ethereum работают 1552 Dapps. Они (вкупе с проводимыми на Ethereum ICO) перегружают сеть, замедляя ее работу и повышая цены на газ (его цена зависит от того, сколько людей используют сеть в определенное время).

Отдельную нишу в ряду Dapps занимают игровые приложения. К наиболее популярным (и, соответственно, больше всего влияющим на трафик в сети) можно отнести CryptoCountries, Etheroll, Crypto All Stars, CryptoMasterpieces и, конечно, знаменитых CryptoKitties, которые этой зимой затормозили сеть Ethereum: 7−8 декабря обработки ожидали 30,000 транзакций, тогда как покупка котят составляла 16% от всех транзакций в сети.

При этом газ платят не только разработчики приложений, но и сами пользователи — за ходы, действия и покупки внутри игры (поскольку все эти действия предполагают осуществление вычислений, установленных смарт-контрактами). Dapps позволяют геймерам покупать все атрибуты или персонажей внутри игры за реальную криптовалюту (обычно сам эфир, реже — токены Ethereum-стандарта ERC20) и владеть ими, не опасаясь, что разработчики изменят правила или отберут их (подобный печальный опыт с игрой World of Warcraft описывал сам Бутерин).

И хотя такое реальное обладание положительно влияет на «остроту ощущений» внутри игры, необходимость платить колеблющийся сбор и ждать подтверждения транзакций негативно сказывается на пользовательском опыте. «Даже если тратить долю пенни каждый раз, когда нужно переместить своего персонажа, люди все равно будут задумываться, стоит ли делать ход, учитывая, что каждый из них стоит денег», — говорит Джеймс Даффи, сооснователь Loom Network — стартапа, который специализируется в применении масштабируемых блокчейнов в игровых приложениях и социальных сетях.

23 мая Loom Network представил ZombieChain — «общий сайдчейн» для всех Ethereum-Dapps. Разработчики могут использовать сайдчейн в обмен на месячную плату. «Модель ZombieChain больше напоминает традиционный веб-хостинг, когда разработчики платят ежемесячный сбор, размер которого зависит от ресурсов, потребляемых приложением… и платят больше по мере того, как популярность их приложения растет», — говорит Даффи. При этом расчеты с пользователями переходят под контроль самих разработчиков: они могут собирать плату за пользование игрой в форме пожертвования или также в форме ежемесячных взносов, механизм которых будет определяться специальным смарт-контрактом.

Сайдчейн — один из популярных методов повышения масштабируемости, разрабатывающийся, в частности, такими проектами, как RSK и SONM. С предложением «связанных сайдчейнов» в экосистеме биткоина в 2014 году выступал сооснователь и CEO Blockstream Адам Бэк. Общая идея сайдчейнов заключается в том, чтобы проводить транзакции на более мелких и быстрых цепях, которые затем согласовываются с основным блокчейном. Пользователи сайдчейнов получают меньшую безопасность и децентрализацию, чем пользователи основной сети, поскольку они зависят от меньшего числа валидаторов (нод сети, отвечающих за подтверждение транзакций). При этом пользователи выигрывают в вопросе пропускной способности — время на обработку транзакций также понижается.

Первоначально идея Loom Network заключалась в создании «индивидуальных» сайдчейнов — dapp-чейнов — для каждого приложения. Предполагалось, что, используя набор средств разработки (SDK) от Loom, разработчики будут создавать сайдчейны специально под свои Dapps, а Ethereum будет служить в качестве надежного децентрализованного базового слоя. Однако компания поняла, что не каждый проект хочет разрабатывать собственный dapp-чейн — по крайней мере, не сразу. Функционировать на готовом блокчейне — как сегодня Dapps работают на общем для всех Ethereum — проще и привлекательнее. «Когда кто-то запускает новое приложение, он не знает, насколько оно будет популярным, потому он может начать с общего хостинга». Если же игра будет набирать обороты, разработчики могут «осуществить форк и запустить собственный dapp-чейн». В новой версии сайдчейн ZombieChain требует от разработчиков лишь установить валидаторы, которые будут действовать в качестве посредника между сайдчейном и блокчейном Ethereum. А затем, для повышения децентрализации, разработчики игры могут стимулировать пользователей к выполнению функций валидаторов.

Запуск ZombieChain планируется осуществить через 1−2 месяца. Loom уже построили на dapp-чейне сервис DelegateCall, представляющий собой нечто вроде децентрализованного Stack Exchange. И еще две игры, по словам Даффи, находятся в стадии разработки: одна из них будет похожа на коллекционную карточную игру Magic: the Gathering, другая — на Pokemon. Даффи обещает, что, с пользовательской точки зрения, они будут похожи на все другие мобильные игры — «с полным погружением, хорошей графикой, так что будет совершенно незаметно, что они работают на dapp-чейне». В дальнейшем, как рассказал Даффи, Loom может создать отдельные общие dapp-чейны для различных направлений, включая социальные медиа.